Après l'accident de leur Soyouz, retour dans l'espace en 2019 pour les deux spationautes

Publié le à Moscou (AFP)

Le cosmonaute russe Alexeï Ovtchinine et l'astronaute américain Nick Hague retourneront probablement dans l'espace dès le printemps 2019, après l'échec du lancement de leur fusée et leur retour agité sur Terre, a annoncé vendredi le patron de l'agence spatiale russe.

"Les gars vont revoler obligatoirement", a déclaré sur son compte Twitter Dmitri Rogozine, le directeur de Roskosmos, accompagnant sa publication d'une photo de lui avec les deux hommes.

"Nous planifions leur vol pour le printemps prochain", a-t-il ajouté en précisant que les deux spationautes avaient rejoint la Cité des Étoiles, le centre d'entraînement des cosmonautes en banlieue de Moscou.

Les deux hommes devaient s'envoler jeudi pour une mission de six mois dans la Station spatiale internationale (ISS) mais un incident sur leur fusée Soyouz, quelques minutes après son décollage du cosmodrome de Baïkonour, les a contraint à un atterrissage d'urgence.

Ils en ont été quittes pour quelques émotions et des sensations fortes: Alexeï Ovtchinine et Nick Hague ont été soumis à une pression de plus de 6-g quand leur capsule a été éjectée, avant d'atterrir dans les steppes du Kazakhstan, plus de 400 kilomètres à l'est de Baïkonour, où ils ont été récupérés.

Les fusées Soyouz étant le seul moyen d'acheminer des spationautes sur la station orbitale, cet échec aura un impact sur le planning de l'ISS. Tous les lancements ont été suspendus et une enquête criminelle a été ouverte par les autorités russes.

Le prochain lancement d'une fusée Soyouz avec trois nouveaux membres d'équipage vers l'ISS était prévu le 20 décembre. Trois astronautes sont actuellement en orbite et il n'est pas exclu que leur mission, qui devait aussi s'achever en décembre, soit prolongée, a indiqué jeudi l'Agence spatiale européenne (ESA).

Un problème potentiel est que les batteries du vaisseau Soyouz devant les ramener sur Terre, déjà amarré à l'ISS, ont une limite d'environ 200 jours: cela repousse à janvier la date limite pour un retour sur Terre. Depuis novembre 2000, l'ISS a toujours été habité.

Les premiers résultats de la commission d'enquête créée par Roskosmos sont attendus pour le 20 octobre, a précisé vendredi l'agence spatiale russe.

L'échec du lancement, dernier épisode d'une longue série de déboires pour l'industrie spatiale russe, a eu lieu en présence de l'administrateur de la Nasa Jim Bridenstine, présent à Baïkonour où il avait rencontré pour la première fois Dmitri Rogozine.

- En bonne santé -

Après leur retour mouvementé sur Terre, Nick Hague et Alexeï Ovtchinine ont d'abord été rapatriés en avion sur Baïkonour, d'où l'agence Roskosmos avait publié des photographies des deux hommes embrassant leur proches sur le tarmac puis prenant un repas.

Si les incidents sur des vols habités sont rarissimes, le dernier remontant à 1983, cet échec reste embarrassant pour la Russie qui a connu plusieurs revers retentissants depuis plusieurs années. En mai 2017, un vaisseau-cargo Progress devant ravitailler l'ISS s'était ainsi consumé dans l'atmosphère suite à un problème de moteur de sa fusée Soyouz.

Vendredi, la presse russe s'inquiétait d'ailleurs des conséquences de ce nouvel échec. "L'image de l'industrie a subi un dommage important", relève ainsi le quotidien économique Vedomosti, qui titre en une sur "l"effondrement du Soyouz".

"L'industrie spatiale s'est effondrée en deux minutes", regrette également le journal Nezavissimaïa Gazeta. Le quotidien Izvestia préfère souligner de son côté le succès du système de sauvetage de la fusée Soyouz qui a parfaitement fonctionné.

Jeudi, la Nasa et l'ESA avaient eux aussi exprimé leur confiance dans les fusées Soyouz, dont la conception remonte à l'ère soviétique. Johann-Dietrich Wörner, le directeur général de l'Agence spatiale européenne, a d'ailleurs souligné "l'extrême fiabilité" du Soyouz dans une lettre envoyée à Roskosmos.

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