USA: déraillement mortel dans l'Etat de Washington

Publié le à Los Angeles (AFP)

Plusieurs personnes sont mortes lundi dans l'accident d'un train de passagers qui a déraillé et terminé sa course sur une portion d'autoroute dans le nord-ouest des Etats-Unis.

Le train 501, qui assurait la liaison entre Seattle et Portland, a déraillé vers 07H40 locales (15H40 GMT) en passant sur un pont ferroviaire surplombant l'autoroute I5, au nord d'Olympia, la capitale de l'Etat de Washington.

Les causes de l'accident n'étaient pas connues et aucun bilan officiel n'était disponible plusieurs heures plus tard.

Les images diffusées par les télévisions locales montraient au moins deux voitures tombées de part et d'autre du pont sur la chaussée de l'autoroute.

"Il y a plusieurs morts", a indiqué Ed Troyer, membre du bureau du shérif du comté de Pierce lors d'un point de presse, évoquant une scène "vraiment horrible". A l'arrivée des secours, "il était évident qu'il y avait des morts et des blessés et que des gens ont pu s'extraire du train", a-t-il ajouté.

Une chaîne de télévision locale a fait état d'au moins six morts.

Au moins 22 blessés ont été transportés dans des hôpitaux locaux, a indiqué le réseau hospitalier Multicare Health.

Le policier a par ailleurs confirmé que plusieurs automobilistes avaient été blessés par la chute des rames.

Quelque 78 passagers et 5 membres d'équipage se trouvaient à bord du train, selon la compagnie ferroviaire publique Amtrak.

Sur Twitter, le président américain Donald Trump a évoqué l'accident qui montre selon lui la nécessité pour le Congrès d'approuver un plan national de modernisation des infrastructures. "Nos routes, nos ponts, nos tunnels, nos chemins de fer (et d'autres) tombent en ruine! Plus pour longtemps!", a-t-il écrit.

Cette voie avait été en partie rénovée pour augmenter la fréquence des trains et c'était le voyage inaugural de ce convoi parti à 06H00 de Seattle.

Le train était équipé de la technologie pendulaire, qui permet d'atteindre une plus grande vitesse. Selon Amtrak, le train était aussi équipé d'un système d'arrêt automatique en cas de situation dangereuse mais celui-ci ne fonctionne pas encore sur tout le tronçon.

- 'Les gens hurlaient' -

"Nous venions de passer la ville de DuPont et je pense qu'on arrivait dans une courbe", a témoigné Chris Karnes à la télévision locale KIRO-TV. "Tout d'un coup, on a entendu des grincements et on s'est sentis descendre une colline. Puis on a été propulsés sur le siège devant nous, les fenêtres ont explosé, on s'est arrêtés, de l'eau coulait du train et les gens hurlaient".

"Les voies sur cette ligne devaient être modernisées pour supporter les grandes vitesses, a-t-il ajouté. Je ne suis pas sûr de ce qui est arrivé à cet embranchement".

L'accident s'est produit à environ 21 kilomètres au nord de la capitale de l'Etat et à pratiquement la même distance au sud de la base militaire de McChord.

Une équipe du bureau d'enquête fédéral NTSB devait se rendre sur les lieux de l'accident dans la journée, a indiqué une porte-parole.

Le dernier accident grave aux Etats-Unis remonte au 12 mai 2015 quand un train reliant Washington à New York avec 243 personnes à bord a déraillé à l'entrée d'une courbe alors que le train était lancé à grande vitesse. L'accident a fait huit morts et blessé plus de 200 personnes.

Selon les experts, le déraillement aurait pu être évité très simplement si un système de limitation de vitesse, utilisé depuis des années, avait été installé sur ce tronçon.

Appelé Positive Train Control (PTC), ce système de contrôle permet de surveiller où se trouve le train et la vitesse à laquelle il circule, grâce à des capteurs GPS placés à la fois dans les trains et le long des voies.

Un système informatique centralise les données et empêche tout excès de vitesse, tout feu rouge grillé ou toute collision avec un autre convoi en agissant sur la locomotive à la place du conducteur, pour freiner s'il va trop vite, ou l'arrêter complètement si un obstacle a été détecté sur les voies par exemple.

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