Namur

Intégré à la faculté de Gembloux Agro-Bio Tech, l’unité de recherche et d’enseignement TERRA (ULiège) étudie et développe l’ingénierie biologique dans les domaines de l’agroalimentaire, de l’agriculture, de la biotechnologie, de l’environnement et même de la foresterie.

Le centre de 7 400 m2 qui a récemment été inauguré abrite non seulement 200 chercheurs, mais aussi une technologie rare en Europe, l’Écotron. Grâce à cet outil, les chercheurs sont capables de simuler n’importe quel climat, qu’il soit futur ou passé.

"Dans un écotron, on étudie le fonctionnement de l’écosystème terrestre sous un certain climat. On étudie aussi l’impact de ce climat à la fois sur l’écosystème, mais ça peut être sur les relations entre écosystèmes et les insectes, les maladies…", explique Bernard Longdoz, professeur et président de la Cellule d’appui à la recherche et à l’enseignement (CARE) Environnement is Life.

L’écotron permet aussi d’observer si sous tel ou tel climat, l’écosystème continue à produire autant, si la production est de qualité, s’il continue à avoir un rôle dans l’émission ou l’absorption de gaz à effet de serre…

À Gembloux, l’installation se veut par ailleurs inédite, car elle est capable de simuler l’entièreté d’un climat. "On peut à la fois réguler la lumière, la température, l’humidité de l’air, la concentration en CO2, la pluie et la concentration en ozone."

L’écotron se présente dans une chambre, actuellement au nombre de 6, TERRA devrait en accueillir 10 prochainement, dans laquelle un climat est programmé, par exemple le 23 septembre 2094. Au milieu de la chambre un cercle de terre, où des plantes sont placées sous des lampes simulant la lumière du soleil, l’intensité de chaleur… En dessous de la chambre, on trouve les lysimètres, qui permettent d’étudier l’évolution de l’eau dans le sol et tout ce qui y passe en fonction de la chambre étudiée. Outre l’étude scientifique à proprement parler, l’outil est notamment un atout pour les entreprises qui va permettre de savoir comment se comporte leur produit ou une molécule sous différents climats et finalement choisir la meilleure option.

L.Do.