Autres sports Leurs exploit aux championnats d'Europe de Göteborg auront été décisifs

BRUXELLES Le Trophée National du Mérite Sportif 2006 a été attribué, jeudi midi à l'Hôtel de Ville de Bruxelles, conjointement aux athlètes féminines Kim Gevaert et Tia Hellebaut qui succèdent au coureur cycliste Tom Boonen, lauréat 2005. Il s'agit de la plus haute et prestigieuse distinction sportive en Belgique qui est décernée depuis 1928. Elle ne peut être obtenue qu'une seule fois par un sportif ou une sportive à titre individuel.

Kim Gevaert et Tia Hellebaut obtiennent le Trophée National du Mérite Sportif à la suite de leurs titres de championne d'Europe cet été à Göteborg, en Suède. Ils s'agit des premières athlètes féminines belges à avoir décroché un titre européen. Seuls auparavant Gaston Roelants en 1962 à Belgrade (3000 m steeple) et Karel Lismont en 1971 à Helsinki (marathon) avaient remporté un titre européen pour la Belgique.

Gevaert, 28 ans, du club de Vilvorde (VAC) est double championne continentale sur 100 et 200 mètres. Depuis 1984 et la Russe Irina Privalova, personne n'avait réussi pareil doublé. Hellebaut, 28 ans, du club Atletica 84, s'est imposée au concours du saut en hauteur en établissant au passage un nouveau record de Belgique à 2m03.

Si le choix des deux championnes s'est très vite imposé au jury, la question fut ensuite de savoir s'il fallait en retenir une ou s'il fallait désigner deux lauréates. Cette seconde option a été adoptée à l'unanimité. Même Eddy Merckx, peu partisan des choix multiples (dont il fut victime en 1967), a été très favorable à cette décision.

"Pour avoir été présent sur place, je peux vous dire qu'assister à deux médailles d'or belges à dix minutes d'intervalle (d'abord Tia Hellebaut puis Kim Gevaert sur 200 m), reste un souvenir magnifique", a rappelé Freddy Thielemans le bourgmestre de la Ville de Bruxelles et Président du jury, évoquant la soirée du 11 août à Göteborg.

Wilfried Meert, également membre du jury, a facilement défendu la décision de l'ensemble du jury. "Il est très difficile de comparer des performances au saut en hauteur et en sprint. Sur le plan des classements mondiaux, les 2m03 à la hauteur valent plus que les chronos de Kim en sprint mais remporter les deux épreuves de sprint, discipline reine de l'athlétisme, ce n'est pas donné à tout le monde. Toutes les deux méritaient donc le Trophée. Et il y a déjà eu des précédents avec deux lauréats en 1967 avec Eddy Merckx et Ferdinand Bracke et en 2001 avec Justine Henin et Kim Clijsters. L'année 2006 est une année fabuleuse pour l'athlétisme. Goeteborg a été le grand déclencheur. Depuis cet été, le nombre d'affiliés a sensiblement augmenté dans les clubs. Je crois que si l'une des deux avait été choisie, l'autre aurait été déçue mais pas jalouse. Elles sont très copines et partagent la même chambre lors des déplacements à l'étranger. On peut penser que pour le Spike d'or (qui récompense le meilleur athlète de l'année), une décision semblable puisse être envisagée", a déclaré le grand patron du Mémorial Van Damme.

Kim Gevaert et Tia Hellebaut sont les 15-èmes lauréates du Trophée National du Mérite Sportif issues de l'athlétisme et les premières depuis Vincent Rousseau en 1993. Les autres lauréats issus de l'athlétisme furent Joseph Mostert (1937), Pol Braeckman (1942), Gaston Reiff (1946), Etienne Gailly (1948), Roger Moens (1955), Gaston Roelants (1962), Aurèle Vandendriessche (1963), Freddy Herbrand (1970), Emiel Puttemans (1971), Karel Lismont (1972), Ivo Van Damme (1976), Eddy Annys (1983) et William Van Dijck (1986).

Avec 15 Trophées, l'athlétisme devance toujours largement le cyclisme (8), le moto-cross (8) et le football (7) comme sport le plus récompensé par le Trophée National du Mérite Sportif.

Il s'agit aussi du sixième duo récompensé après les patineurs sur glace Micheline Lannoy et Pierre Baugniet (1947), les pilotes automobiles Johny Claes et Jacques Ickx (1951), les joueurs de tennis Jacky Brichant et Philippe Washer (1957), les coureurs cyclistes Ferdinand Bracke et Eddy Merckx (1967) et les joueuses de tennis Kim Clijsters et Justine Henin (2001).

Il apparaît toutefois que le choix 2006 couronne deux athlètes individuelles et non pas deux équipières ou partenaires comme ce fut le cas pour les cinq duos précédents.

La remise officielle du Trophée National du Mérite Sportif se déroulera au début de l'année 2007 à l'Hôtel de Ville de Bruxelles à une date qui sera déterminée en fonction des disponibilités du Prince Philippe, des deux lauréates, du Bourgmestre de Bruxelles et de la Fédération Royale Belge d'athlétisme.