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"Elle a livré un très bon match. Mais j'ai commis trop de fautes", a-t-elle confié. Elise Mertens (WTA 15) a quitté quelque peu déçue le stade Arthur Ashe, dimanche soir, après une élimination 6-3, 6-3 en huitième de finale à l'US Open de tennis contre Sloane Stephens (WTA 3).

La Limbourgeoise, 22 ans, n'a pas réussi à forger l'exploit contre l'Américaine, 25 ans, tenante du titre, qu'elle avait encore battue il y a un peu plus de deux semaines au tournoi WTA de Cincinnati.

Un total de 35 fautes directes - dont 20 dans le deuxième set - et seulement 46% de points gagnés derrière sa première balle de service. Il ne faut pas chercher plus loin les causes de la défaite d'Elise Mertens contre une Sloane Stephens qui a pratiqué un tennis très solide, passant notamment 83% de premières balles.

"Je suis un peu frustrée, car je voulais faire mieux", reconnaît d'ailleurs la n°1 belge. "Ses frappes sont très fluides, et elle ramène énormément de balles, ce ne qui ne facilitait pas la tâche pour gagner un point. Je voulais être agressive et je l'ai peut-être été un peu trop. Mais bon, j'ai donné tout ce que j'avais..."

Elise Mertens devra désormais attendre pour connaître les conséquences de son premier huitième de finale à New York sur son classement WTA, ainsi que sur ses chances de qualification pour le Masters à Singapour en fin de saison.

À l'heure actuelle, notre compatriote pointe au 14e rang à la WTA, mais tout dépendra de la suite du parcours des Serena Williams (WTA 26), Madison Keys (WTA 14), Maria Sharapova (WTA 22) ou encore de la Japonaise Naomi Osaka (WTA 19), de la Bélarusse Aryna Sabalenka (WTA 20) et de l'Espagnole Carla Suarez Navarro (WTA 24).

"Je suis très heureuse d'avoir pu jouer dans le stade Arthur Ashe contre la n°3 mondiale. Ce fut une très belle expérience", glissa encore la n°1 belge.

Elise Mertens est encore engagée en double avec la Néerlandaise Demi Schuurs. Elles affrontent ce lundi, en fin d'après-midi, la paire formée par la Taïwanaise Su-Wei Hsieh et la Bélarusse Aryna Sabalenka.

Sloane Stephens: "Mertens est une grande joueuse qui monte"

"Réussir en tant que tenante du titre à se hisser à nouveau en quart de finale est incroyable", a-t-elle confié. Sloane Stephens (WTA 3) était aux anges, dimanche soir à New York, après avoir battu Elise Mertens (WTA 15) en huitième de finale à Flushing Meadows. 

"Jouer à l'US Open en tant qu'Américaine est super chouette, expliqua-t-elle. "Mais défendre un titre est extrêmement difficile. Cela n'arrive pas souvent. Je pense d'ailleurs que l'idée de revenir ici et de gagner le tournoi est ridicule. L'objectif est de remporter le plus de matches possibles. Mertens est une grande joueuse qui monte. Elle a connu une année fantastique. Elle m'avait battue il y a deux semaines. Je savais donc que je devais être prête à me battre et faire tout mon possible. J'ai livré un match solide du début à la fin. Je ne pouvais pas espérer plus..."

Mardi, Sloane Stephens retrouvera la Lettonne Anastasija Sevastova (WTA 18), 28 ans, qui a sorti l'Ukrainienne Elina Svitolina (WTA 7), 23 ans, 6-3, 1-6, 6-0. Clin d'oeil du destin, les deux s'étaient rencontrées au même stade l'an dernier à New York. L'Américaine s'était alors imposée 6-3, 3-6, 7-6 (7/4) après avoir été menée 3-1 dans le dernier set.

"Dans une quinzaine, vous avez toujours un ou deux matches très difficiles, dont vous devez tâcher d'émerger victorieusement. Ce fut le cas contre Sevastova ici l'an dernier", rappelle-t-elle. "J'avais dû puiser dans mes derniers retranchements. Je pense que ce sera un bon match. Je l'ai encore battue récemment à Montréal (6-2, 6-2, ndlr) et j'espère réussir à exécuter le même plan de jeu. Je dois garder la même attitude et continuer à batailler dur..."