La Corée du Nord a mis en garde mardi les Etats-Unis contre "une catastrophe atroce" et placé ses troupes en alerte, avant des manoeuvres conjointes prévues par Washington, le Japon et la Corée du Sud, impliquant un sous-marin nucléaire américain. 

Le ton est monté d'un cran à Pyongyang depuis quelques jours, après l'annonce la semaine dernière par Séoul et son allié américain d'un plan prévoyant une "dissuasion adaptée" face à la menace nucléaire posée par le Nord.

Des sources, russe et américaine, avaient avancé début septembre que Pyongyang était sur le point de redémarrer un réacteur nucléaire à Yongbyon, dans un "état épouvantable" selon les Russes.

Les manoeuvres navales tripartites doivent démarrer ce mardi autour de la péninsule coréenne, si la menace d'un typhon est écartée. Les troupes comprennent notamment le sous-marin américain à propulsion nucléaire USS George Washington.

Les troupes nord-coréennes "doivent se tenir prêtes à lancer une opération à n'importe quel moment", a indiqué à l'agence officielle nord-coréenne KCNA un porte-parole de l'armée du Nord.

"Les Etats-Unis seront totalement responsables d'une catastrophe atroce que rencontreront ses forces d'agression impérialistes", a ajouté KCNA, utilisant le vocabulaire guerrier dont le Nord est familier.

Les manoeuvres qui doivent démarrer mardi sont "un exercice annuel de recherches et de sauvetage, de nature humanitaire", a indiqué un porte-parole des forces sud-coréennes et américaines. La semaine dernière, un haut responsable de la Défense américaine avait décrit ces manoeuvres tripartites comme "de plus en plus habituelles".

La péninsule a connu cet hiver un nouvel épisode très tendu, après l'introduction de nouvelles sanctions internationales à la suite du troisième essai nucléaire réalisé par la Corée du Nord en février.