Si les infections ralentissent dans le pays, "les variants du coronavirus se répandent" ce qui rend nécessaire "que les restrictions restent en place dans les prochaines semaines", note le gouvernement dans le texte qui sera soumis aux chefs des régions lors d'une réunion cet après-midi.

En raison des mutations, "les étapes de déconfinement doivent être mises en place progressivement et prudemment", insiste la chancelière Angela Merkel.

Les fermetures des écoles, commerces, restaurants, lieux de culture, de sports de loisir sont maintenues depuis la mi-décembre, voire depuis début novembre pour certains secteurs. Programmées à ce stade jusqu'au 14 février, ces mesures doivent désormais être prolongées en principe jusqu'au 14 mars, selon le document.

Elles ont permis de faire nettement baisser la courbe des infections ces dernières semaines mais provoquent aussi la lassitude de la population et l'impatience du monde économique.

En parallèle, les régions peuvent décider indépendamment de rouvrir plus tôt les écoles et crèches, secteur prioritaire dans la réouverture.

Les coiffeurs pourraient, eux, reprendre leur activité à partir du 1er mars en respectant des règles d'hygiène.

Le document laisse ouvert les prochaines étapes du déconfinement, évoquant la possibilité de rouvrir les commerces, musées et autres services à partir d'un taux d'incidence de 35 infections pour 100.000 habitants sur sept jours.

Il s'agira de l'un des principaux points débattus lors de la réunion, qui commencera à 14H00 (13H00 GMT).

"Nous n'avons rien à gagner d'une sortie prématurée maintenant du confinement" partiel, avait déjà fait valoir mardi Angela Merkel lors d'une réunion avec les députés conservateurs,selon des sources proches de son parti.

Alors que la première vague de Covid-19 au printemps 2020 avait relancé politiquement Angela Merkel, grâce à un impact moins fort en Allemagne que dans les pays voisins, la nouvelle vague hivernale frappe le pays de plein fouet et aiguise les critiques à l'encontre de sa gestion à quelques mois des élections législatives.

L'Allemagne a enregistré près de 2,3 millions de cas de Covid-19, avec une hausse d'environ 8.000 cas en 24h00 mercredi, et près de 70.000 morts.