Les footballeurs français Franck Ribéry et Karim Benzema ont été relaxés jeudi dans l'affaire Zahia, dans laquelle il leur était reproché d'avoir eu recours aux services d'une ancienne escort-girl à l'époque où elle était mineure.

Le tribunal correctionnel de Paris, qui a également relaxé le beau-frère de Ribéry, a en revanche prononcé des peines allant de trois mois avec sursis à deux ans dont un avec sursis à l'encontre de cinq prévenus poursuivis pour proxénétisme.

Franck Ribéry a eu "la chair de poule", a déclaré à la presse son avocat, Me Carlo Alberto Brusa, juste après avoir annoncé la nouvelle à son client. "Cette affaire laissera quand même derrière elle un petit champ de ruines", a-t-il ajouté, très ému, "beaucoup de gens ont été blessés".

"Nous nous sommes battus pour que cette relaxe soit (...) sans tache", a-t-il poursuivi, "on peut commettre une erreur dans la vie mais ceci n'a rien à voir avec le pénal".

Cette relaxe arrive "enfin", a quant à lui réagi l'avocat de Benzema, Me Sylvain Cormier, après quatre ans d'une procédure "inutile". "Depuis le début, Karim avait protesté de son innocence". C'est la fin d'un "cauchemar" pour lui, a-t-il ajouté.

Dans cette affaire qui avait éclaté peu avant la coupe du Monde 2010, il était reproché à Ribéry d'avoir eu des relations sexuelles avec Zahia en 2009, à Karim Benzema en 2008.

Si Franck Ribéry, 30 ans, a reconnu avoir eu une relation sexuelle en 2009 à Munich avec elle, il a nié pendant l'enquête l'avoir rétribuée 700 euros, et même affirmé qu'il ignorait qu'il s'agissait d'une prostituée. Karim Benzema, 26 ans, a quant à lui contesté la relation que Zahia affirme avoir eue avec lui en 2008 à Paris.

Le procureur avait requis la relaxe "pure et simple" étant donné qu'aucun élément ne permettait d'établir que Ribéry avait connaissance de la minorité de Zahia, qui a menti sur son âge.

Ni Ribéry ni Benzema n'ont assisté au procès, pas plus que Zahia, qui s'est désistée de sa constitution de partie civile. Depuis cette affaire qui lui a fait accéder soudainement à la notoriété, elle s'est lancée dans la création de lingerie haut de gamme.

L'enquête avait démarré sur des soupçons de proxénétisme dans un cabaret oriental proche des Champs-Elysées, le Zaman café - qui a depuis fait l'objet d'une fermeture administrative - après un renseignement anonyme visant Abousofiane Moustaïd, ancien candidat de l'émission de télé-crochet "La nouvelle star", accusé d'avoir joué le rôle d'entremetteur rétribué.