Il n’avait que 14 ans à l’époque du Pony Express

DENVER William Cody était considéré comme un très grand chasseur. Ils étaient deux champions en ce temps-là. Il advint qu’on les opposa. En une journée, Cody tua 69 bisons contre 48 à son challenger. Ce jour-là, on le surnomma Buffalo Bill. Le surnom était assez courant. Il ne fut pas le seul à le porter. Mais Cody fut le Buffalo Bill le plus célèbre.

Il est né en 1847, dans l’Iowa, et son père fut assassiné après avoir prononcé un discours contre l’esclavage. À 11 ans, Cody était contraint de gagner sa vie. Excellent cavalier, il se mit, tout enfant, à escorter les convois de diligences. En 1860, il avait 14 ans lorsqu’il fut engagé par la fameuse Pony Express.

L’affaire, on le sait, ne dura guère et, en 1861, notre adolescent partit faire la guerre de Sécession. Il apprit à tirer et devint, par la suite, un chasseur professionnel. Ce qui consiste moins à tirer du gibier qu’à guider les riches voyageurs venus de l’Est du pays. De leurs récits, il apparaît que Cody était un homme charmant, de bonne conversation, présentant bien.

Son expérience, à l’époque des diligences et du Pony Express, le poussa à créer, en 1882 à 36 ans, un spectacle de plein air où, avec une troupe qu’il avait réunie, il évoquait les grandes chevauchées de jadis. Ce spectacle devint un cirque ambulant. Cody engagea notamment une femme, Annie Oakley, qui fut considérée comme la meilleure gâchette de son temps. Et en 1885, son cirque reçut une attraction de légende : le grand chef sioux Sitting Bull.

Le Buffalo Bill Wild West Show fit deux grandes tournées en Europe, en 1891 et en 1906. Mais sans Sitting Bull qui, Indien, ne reçut pas l’autorisation de quitter les États-Unis. Les deux fois, Buffalo Bill est passé par la Belgique. C’est d’ailleurs à Gand qu’il donna, en 1906, sa dernière représentation en Europe.

Au pied de la Tour Eiffel , à Paris, son spectacle avait réuni, un an plus tôt, trois millions de spectateurs ! Le scénario de ce spectacle a été retrouvé et la reproduction exacte du show de 1905 est présentée, chaque soir, depuis 1992, à DisneyLand Paris.

Buffalo Bill renonça à son show en 1912, à l’âge de 66 ans. Il est décédé cinq ans plus tard à Denver, dans le Colorado. Sa tombe se trouve à Golden, à une demi-heure de Denver, et sur le site, un musée Buffalo Bill reçoit les visiteurs.

À 11 ans, Buffalo Bill escortait les convois de diligences. À 14 ans, il faisait partie de la Pony Express.

À 36 ans, le chasseur professionnel crée un cirque évoquant ses exploits passés et l’épopée de l’Ouest.