Affaire Karachi: le procès de Balladur s'est ouvert devant la CJR

Publié le à Paris (AFP)

Plus de vingt-cinq ans après, l'ancien Premier ministre Edouard Balladur va enfin s'expliquer: son procès pour des soupçons de financement occulte de sa campagne présidentielle en 1995, l'un des volets de la tentaculaire affaire Karachi, s'est ouvert mardi devant la Cour de justice de la République.

En costume gris foncé et cravate rouge, M. Balladur est arrivé peu avant 14H00 au palais de justice de Paris. Il s'est arrêté un instant pour observer la nuée de journalistes, avant de rentrer dans la salle d'audience d'un pas lent, sans faire de déclaration.

Il doit comparaître jusqu'au 11 février au côté de son ancien ministre de la Défense François Léotard devant la CJR, une juridiction mi-judiciaire mi-politique, et seule habilitée à juger d'anciens membres du gouvernement pour des infractions commises dans l'exercice de leurs fonctions.

M. Léotard, 78 ans, qui avait dans un premier temps fait savoir qu'il ne pourrait venir étant malade, était bien présent à l'ouverture de l'audience. En veste polaire, blouson en cuir posé sur son dossier de chaise, il s'est assis à gauche de son ancien chef de gouvernement et lisait ostensiblement un livre avant l'arrivée de la cour.

Dans cette affaire, la Cour va se replonger dans le passé: après son succès aux législatives de 1993 sous François Mitterrand, la droite dirige un gouvernement de cohabitation, avec à sa tête Edouard Balladur, "ami de trente ans" de Jacques Chirac, avant leur lutte fratricide à la présidentielle de 1995.

Pour l'accusation, Edouard Balladur a mis en place pendant ses deux années à Matignon, avec François Léotard, un système de rétrocommissions illégales sur d'importants contrats d'armement avec l'Arabie saoudite et le Pakistan destinées à alimenter en partie ses comptes de campagne.

Après avoir échoué à faire reconnaître la prescription des faits, l'ex-Premier ministre est jugé pour "complicité" et "recel" d'abus de biens sociaux. M. Léotard est lui renvoyé pour "complicité", ce qu'il nie aussi.

- Billets de 500 francs -

Ce dossier arrive devant la CJR sept mois après les sévères condamnations dans le volet non gouvernemental de la même affaire de six autres protagonistes, dont l'homme d'affaires franco-libanais Ziad Takieddine et d'anciens proches des deux ministres.

Les proches d'Edouard Balladur ne pouvaient ignorer "l'origine douteuse" des fonds versés sur les comptes de la campagne, avait estimé le tribunal correctionnel de Paris en juin.

Un versement surtout, interroge : 10,25 millions de francs (environ 1,5 million d'euros), en une seule fois et en liquide, juste après sa défaite au premier tour.

Le dépôt de l'argent - une majorité de billets de 500 francs - est concomitant avec des allers-retours de M. Takieddine à Genève. Ce dernier avait affirmé, avant de se rétracter, avoir remis des espèces à Thierry Gaubert (alors membre du cabinet du ministre du Budget Nicolas Sarkozy, et impliqué dans la campagne), sur demande de Nicolas Bazire, directeur de la campagne Balladur. Condamnés à des peines de deux à cinq ans de prison ferme en juin, ils ont fait appel.

La défense de l'ancien Premier ministre, qui va plaider la relaxe, a toujours rejeté la "thèse" d'un financement occulte, soutenant que cette somme provenait de la collecte de dons et de ventes de gadgets ou tee-shirts lors de meetings.

Devant les enquêteurs, Edouard Balladur a lui répété qu'il ne s'occupait pas de la logistique, tout en rappelant que ses comptes avaient été validés - in extremis- par le Conseil constitutionnel en 1995.

- "Réseau K" -

L'accusation estime que le pouvoir politique a imposé, avant la présidentielle, à deux entités détenues par l'Etat qui vendaient sous-marins et frégates - la branche internationale de la Direction des constructions navales (DCNI) et la Sofresa - un réseau d'intermédiaires "inutiles" dans ces contrats quasiment finalisés : le "réseau K", pour King en référence au roi d'Arabie Saoudite.

Et ce afin qu'ils reversent ensuite illégalement sur les comptes de campagne une partie de l'argent perçu.

Ces soupçons de rétrocommissions n'ont émergé que des années plus tard, au fil de l'enquête sur un attentat commis à Karachi, le 8 mai 2002. Il avait coûté la vie à 15 personnes, dont 11 Français travaillant à la construction de sous-marins pour la DCNI dans le port pakistanais.

L'enquête avait au départ privilégié la piste d'Al-Qaïda puis s'en était ensuite éloignée pour explorer les possibles liens - non confirmés à ce jour - entre l'attaque et l'arrêt du versement des commissions après l'élection de Jacques Chirac. Avant de privilégier à nouveau la piste islamiste, selon une note des renseignements de fin 2019. Cette enquête est toujours en cours.

Composée de trois magistrats et de douze parlementaires, la CJR se réunit pour la huitième fois seulement en vingt-huit ans d'existence. Au total, elle a prononcé trois relaxes, deux dispenses de peine et trois condamnations à du sursis.

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