Effondrement d'un immeuble en Floride: un mort, pas de nouvelles de 99 personnes

Publié le à Surfside (Etats-Unis) (AFP)

Les autorités américaines étaient toujours sans nouvelles jeudi de 99 personnes après l'effondrement spectaculaire dans la nuit d'un immeuble résidentiel près de Miami, faisant redouter un lourd bilan pendant que les secours fouillent les décombres.

Au moins une personne a trouvé la mort dans cette catastrophe pour l'heure inexpliquée.

"102 personnes ont été localisées (...) et elles sont en sécurité", a dit lors d'une conférence de presse Daniella Levine Cava, la maire du comté de Miami-Dade.

"Nous sommes encore sans nouvelles d'au moins 99" personnes, a-t-elle ajouté, précisant que l'agence américaine de gestion des situations d'urgence (FEMA) avait été appelée à la rescousse.

Une vingtaine de ressortissants d'Amérique latine figurent parmi les personnes portées disparues.

"Nous nous préparons à de mauvaises nouvelles, étant donné le niveau de destruction", a prévenu le gouverneur de Floride, Ron DeSantis. Le président Joe Biden a lui déclaré que l'Etat fédéral se tenait prêt à assister les opérations de secours et de relogement d'urgence des rescapés.

Voir "les traces des personnes qui vivaient leur vie de tous les jours et que tout, tout s'est évaporé en un instant, c'est absolument bouleversant", a dit à la presse l'élue Debbie Wasserman Schultz, qui s'est rendue sur les lieux.

Une personne est décédée, selon Charles Burkett, le maire de la ville de Surfside, où se trouve le complexe Champlain Towers South auquel appartenait l'immeuble en Floride, dans le sud-est des Etats-Unis.

Les douze étages se sont écroulés vers 01H30 du matin (05H30 GMT), dégageant selon des témoins un grand nuage de poussière sur plusieurs pâtés de maisons.

"J'étais dans un sommeil profond, et j'ai entendu un grand fracas, que j'ai pris pour un crash et de la foudre. Mais ça a continué, pendant 15-20 minutes je dirais", a témoigné Barry Cohen, 63 ans, un habitant de l'immeuble s'étant effondré.

Parmi les disparus figurent de nombreux ressortissants de pays d'Amérique latine, dont neuf Argentins, trois Uruguayens et six Paraguayens. La soeur de la Première dame du Paraguay, Silvana Lopez Moreira, et sa famille sont concernés, a confirmé le ministre paraguayen des Affaires étrangères, Euclides Acevedo.

Nicolas Fernandez, un Argentin vivant à Miami, a rapporté à l'AFP que des amis de sa famille logeaient dans le complexe. "Je n'ai pas de nouvelles d'eux. Je ne sais pas s'ils sont vivants ou si...", a balbutié le jeune homme de 29 ans.

"C'est comme un affreux cauchemar", a déclaré Viviana Peña, la nièce d'une résidente de l'immeuble.

- "L'espoir s'amenuise" -

"On ne sait jamais, entre les vacances et autres... Donc on continue d'attendre. Et malheureusement, même s'il en reste, l'espoir s'amenuise", a lâché Sally Heyman, une administratrice du comté de Miami-Dade, sur CNN.

L'effondrement de toute une aile de ce complexe donnant sur l'océan a touché environ 55 appartements, a précisé lors d'une conférence de presse Ray Jadallah, chef adjoint des services de secours du comté de Miami-Dade, qui a ajouté que 35 personnes avaient été évacuées de l'immeuble, dont certaines de la partie effondrée.

Surfside accueille une "communauté principalement juive", a indiqué Daniella Levine Cava, selon qui des rabbins ont été mobilisés pour apporter du soutien aux résidents juifs évacués et leurs proches.

La ville nichée au nord de Miami Beach compte près de 2.500 habitants juifs pour une population de 6.000, rapportait en 2018 l'agence de presse juive Jewish Telegraphic Agency.

En plus de "chambres d'hôtel", les résidents évacués reçoivent par ailleurs "des médicaments, couvertures et vêtements" après avoir été évacués au milieu de la nuit, a précisé Mme Levine Cava.

Un habitant du quartier, Santo Mejil, confiait jeudi matin au quotidien Miami Herald que son épouse -- une aide à domicile -- se trouvait dans l'immeuble au moment de son effondrement.

"Elle a dit qu'elle a entendu une grosse explosion. C'était comme un tremblement de terre", a-t-il dit, les larmes aux yeux alors que son épouse le rappelait pour lui dire qu'elle était en train d'être évacuée.

- Causes encore inconnues -

Les causes de l'écroulement de ce complexe résidentiel étaient toujours "inconnues" jeudi matin, a confié au Miami Herald Daniella Levine Cava.

Des travaux visant à le mettre aux normes étaient en cours, notamment sur le toit de l'immeuble, ont précisé plusieurs responsables, estimant néanmoins peu probable qu'ils soient la cause de l'effondrement.

Les services d'urgence ont dépêché près de 80 unités d'intervention sur les lieux, près de la plage.

Les recherches pourraient durer "au moins une semaine", a estimé Andrew Hyatt, un autre responsable de Surfside.

Des médias locaux ont rapporté que l'immeuble avait été construit en 1981 et comprenait plus de 130 appartements.

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