Immeuble effondré en Floride: l'espoir s'amenuise, les questions montent

Publié le à Surfside (Etats-Unis) (AFP)

Cinq jours après l'effondrement d'un immeuble près de Miami, qui a fait au moins 9 morts et plus de 150 disparus, des recherches désespérées se poursuivent dans les décombres tandis que les questions se font de plus en plus pressantes sur les causes de la tragédie.

Des centaines de secouristes du comté de Miami-Dade, appuyés de renforts venus de tout l'Etat de Floride et même d'Israël et du Mexique, s'activaient lundi sur le site du complexe Champlain Towers, qui s'est effondré dans un nuage de poussière avant l'aube jeudi.

La tragédie qui a touché 55 appartements à Surfside, au sud-est des Etats-Unis, a fait au moins neuf morts, dont huit ont pu être identifiés, et 152 personnes sont toujours manquantes.

Deux grandes grues sont utilisées pour retirer prudemment les débris. Mais les secours font face au difficile arbitrage entre des recherches délicates, privilégiant l'acoustique et le maintien d'éventuelles poches d'air, et celles utilisant des gros engins mécaniques pour déblayer les décombres, plus susceptibles de faire davantage s'affaisser la montagne de gravats.

"Nous devons chercher dans un énorme amas de gravats d'une façon méthodique et stratégique", a expliqué à l'AFP Maggie Castro, membre de l'unité de recherches et de secours des pompiers de Miami-Dade.

Le bâtiment n'est pas tombé à la verticale mais "dans toutes les directions", a-t-elle précisé.

Pour les familles, qui attendent dans l'angoisse et ont érigé un mémorial de fortune devant le site, le besoin d'explications se fait de plus en plus urgent.

- Faire la lumière -

"Les immeubles ne s'effondrent pas comme ça en Amérique", a souligné dimanche lors d'une conférence de presse Charles Burkett, maire de Surfside.

"Il y avait quelque chose qu'il n'allait pas du tout dans ce bâtiment et nous devons faire toute la lumière sur ça", a-t-il ajouté.

Un rapport portant sur l'état de l'immeuble avait noté dès 2018 des "dommages structurels majeurs", ainsi que des "fissures" dans le sous-sol du bâtiment, selon des documents publiés vendredi soir par la ville de Surfside.

"L'imperméabilisation sous les abords de la piscine et la voie d'accès pour les véhicules, (...) est au-delà de sa durée de vie et doit donc être complètement retirée et remplacée", a écrit dans ce document l'expert Frank Morabito, réclamant des réparations "dans un délai convenable", sans toutefois relever de risque d'effondrement.

Des travaux de mise aux normes du bâtiment estimés à près de 12 millions de dollars devaient ainsi débuter peu de temps avant la catastrophe et le toit était en réparation, selon plusieurs responsables.

- Faiblesse au bas de la structure -

Les images d'une vidéo de surveillance montrant l'écroulement semblent aussi indiquer une faiblesse en bas de la structure, au niveau du parking ou des premiers étages, selon des experts interrogés par le New York Times.

Une résidente aurait par ailleurs aperçu depuis son balcon la formation d'un trou près de la piscine, selon son mari qui était au téléphone avec elle, rapporte le journal.

La maire du comté de Miami-Dade a assuré samedi que la ville n'était pas au courant de cette étude mais qu'un audit de l'immeuble et de l'ensemble des bâtiments construits il y a plus de 40 ans allait être réalisé dans les 30 prochains jours.

L'attention s'est aussi portée sur une autre étude conduite en 2020 qui a montré que le Champlain Towers, construit en 1981, avait subi un affaissement d'environ 2 millimètres par an entre 1993 et 1999.

Dans un communiqué conjoint avec son université, l'auteur du rapport a toutefois précisé que l'affaissement des sols ne causerait pas seul l'effondrement d'un immeuble.

Un bâtiment construit à la même période que le Champlain Towers et par les mêmes architectes est sous haute surveillance.

"Nous devons faire quelque chose et vite" à ce sujet, a indiqué dimanche Charles Burkett, précisant que des solutions de relogement seraient proposées aux habitants et que des ingénieurs procédaient à une évaluation du bâtiment.

L'enquête pour connaître les causes exactes de la tragédie durera probablement des mois.

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