Les Emirats dans l'attente de la visite historique du pape François

Publié le à Abou Dhabi (AFP)

Les autorités des Emirats arabes unis se préparent dimanche à accueillir en grande pompe le pape François, premier chef de l'Eglise catholique à fouler le sol de la péninsule arabique, berceau de l'islam.

Juste avant de s'envoler pour Abou Dhabi pour cette visite historique, le souverain pontife a pressé les parties impliquées dans le conflit au Yémen de "favoriser de manière urgente le respect des accords établis" pour une trêve à Hodeida (ouest), essentielle à l'acheminement de l'aide internationale.

"Je suis avec grande préoccupation la crise humanitaire au Yémen. La population est épuisée par le long conflit et de très nombreux enfants souffrent de la faim (...). Le cri de ces enfants et de leurs parents monte devant Dieu", a lancé le pape argentin.

Avant de quitter Rome, il a également posté un message sur Twitter: "Je suis sur le départ pour les Emirats arabes unis. Je me rends dans ce pays comme un frère pour écrire ensemble une page de dialogue et parcourir ensemble les chemins de paix. Priez pour moi!".

Selon son programme, cette visite doit être dominée par le dialogue entre les religions. Une rencontre interreligieuse internationale est d'ailleurs prévue lundi.

- "Message de paix" -

Dimanche matin, l'ambiance autour de la cathédrale Saint-Joseph d'Abou Dhabi était celle des grands jours, selon une journaliste de l'AFP.

Des fidèles se sont pressés sous une pluie inhabituelle aux abords du bâtiment, décoré aux couleurs du Vatican et des Emirats arabes unis, pour obtenir les derniers billets de la messe papale de mardi, présentée comme le plus grand rassemblement dans le pays, avec plus de 130.000 fidèles.

A l'approche de la visite, le père Elie Hachem, qui officie à la Cathédrale Saint-Joseph, n'avait que le mot "historique" à la bouche.

Le pape vient avec "un message de paix" et débutera son programme de mardi par une visite à la cathédrale, a-t-il dit.

Environ un million de catholiques --des travailleurs asiatiques pour la plupart-- vivent aux Emirats, pays dont la population est composée à plus de 85% d'expatriés et où ils peuvent pratiquer leur religion dans huit églises.

Doris D'souza, venue spécialement de Goa (sud-ouest de l'Inde), indique avoir "sauté sur l'occasion pour assister à la messe" de mardi.

Shane Gallagher, un expatrié irlandais, se dit aussi "excité" par la visite du souverain pontife et par le fait qu'elle ait lieu dans un pays musulman. "On aura une semaine superbe".

"Je pense que la visite offre un témoignage étonnant sur la tolérance des Emirats", ajoute une Américaine de 39 ans, Collins Cochet Ryan.

- "Mufti du terrorisme" -

Les responsables de la fédération n'ont cessé d'insister sur ce thème, en particulier en liaison avec la rencontre --qui est la cinquième-- entre le pape et l'imam d'Al-Azhar, l'institution phare de l'islam sunnite qui se trouve au Caire, cheikh Ahmed al-Tayeb.

Les Emirats ont toujours cherché à projeter l'image d'un pays ouvert et tolérant, même si ce pays pratique une politique de "tolérance zéro" à l'égard de toute dissidence et notamment celle des adeptes de l'islam politique incarné par les Frères musulmans.

Anwar Gargash, ministre d'Etat émirati aux Affaires étrangères, n'a pas manqué d'y faire allusion dimanche dans un tweet où il a égratigné le Qatar, boycotté par son pays et trois de ses alliés, qui l'accusent de soutenir des islamistes radicaux, ce que dément Doha.

Il a souligné la différence entre ceux qui accueillent le "mufti du terrorisme", en référence au religieux Youssef al-Qardaoui, considéré comme le chef spirituel des Frères musulmans qui est protégé par le Qatar, et son pays qui accueille des symboles de "tolérance et d'amour" que sont le pape et l'imam d'Al-Azhar.

Après Amnesty International, Human Rights Watch (HRW) a appelé dimanche le pape François à profiter de sa visite pour soulever la question des violations des droits humains au Yémen, où les forces d’Abou Dhabi interviennent militairement aux côtés de l’Arabie saoudite, et celle de la répression des opposants sur le territoire des Emirats.

"En dépit de ses affirmations sur la tolérance, le gouvernement des Emirats n’a montré aucun intérêt réel pour améliorer son bilan", a déclaré Sarah Leah Whitson, directrice de HRW pour le Moyen-Orient et l'Afrique du nord.

Au Yémen, une trêve entre le gouvernement, soutenu par Ryad et Abou Dhabi, et les rebelles Houthis, appuyés par l'Iran, a été difficilement obtenue par l'ONU en décembre en Suède. Elle s’applique à la ville portuaire de Hodeida, par où transite l’essentiel des importations et de l’aide humanitaire au Yémen.

Cette trêve a été saluée comme la meilleure chance pour le Yémen de mettre fin à une guerre meurtrière qui dure depuis quatre ans, mais semble ne tenir qu'à un fil.

Depuis le début de son pontificat, le pape s'est rendu à plusieurs reprises dans des pays dont la population est majoritairement musulmane, comme l'Egypte, l'Azerbaïdjan, le Bangladesh et la Turquie. En mars, il est attendu au Maroc. Il s'agit au total du 27e voyage de ce pape argentin à l'étranger.

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