Naufrage d'un ferry: la Corée en état de choc, quelque 300 disparus

Publié le à Jindo (Corée du Sud) (AFP)

La Corée du Sud était en état de choc jeudi après le naufrage d'un ferry qui pourrait avoir coûté la vie à des centaines d'adolescents. Et la colère montait face à la réaction de l'équipage pendant le drame.

Neuf corps ont été retrouvés. Il reste 287 personnes dont on est sans nouvelle, sur les 475 qui étaient à bord, dont 325 sont des lycéens, ont indiqué jeudi soir les garde-côtes.

Le ferry doté de plusieurs étages a sombré mercredi matin, alors qu'il se rendait sur l'île de Jeju (sud) avec des classes entières à bord, en voyage scolaire.

L'ampleur de la catastrophe a stupéfait la Corée du Sud, pays riche et moderne, qui pensait avoir relégué dans le passé ce type de drames. Un accident d'autant plus cruel que nombre de victimes sortaient à peine de l'enfance.

Plusieurs centaines de plongeurs travaillent autour de l'épave mais aucun ne parvient à pénétrer dans l'épave immergée - seule la quille est hors de l'eau - en raison de la violence des courants et d'une visibilité très réduite.

Les secours espèrent encore trouver des survivants dans des poches d'air. Trois grues géantes ont été déployées sur le site pour essayer de redresser l'épave.

La présidente du pays, Park Geun-Hye, s'est rendue jeudi dans le gymnase de l'île de Jindo (sud) où sont regroupés les proches des passagers disparus.

Visiblement émue, la chef d'Etat a engagé une longue séance de questions/réponses avec des interlocuteurs dévorés d'angoisse et de douleur, dans une atmosphère souvent tendue.

Le Sewol, un bateau de 6.825 tonnes, a sombré à une vingtaine de km de la côte sud. Les causes de l'accident ne sont pas connues mais des témoignages de passagers laissent entendre que le ferry a heurté le fond.

- Une première heure gâchée -

Les rescapés ont également indiqué que l'équipage leur avait donné l'ordre de ne pas bouger de leurs sièges après le choc.

"Nous avons attendu 30 à 40 minutes", a raconté un lycéen. "Et puis (le ferry) a basculé, tout le monde s'est mis à hurler et a essayé désespérément de sortir de là".

"Le message était répété à intervalles réguliers: +ne bougez pas+", a indiqué un autre survivant, Huh Young-Ki, à la télévision coréenne News Y.

"On se demandait +est-ce qu'on ne devrait pas bouger? Est-ce qu'on ne devrait pas tenter de sortir?+ Mais les annonces disaient que l'aide allait arriver".

La discipline est stricte dans le système scolaire sud-coréen et l'autorité respectée, ce qui conduit la presse à conclure que les lycéens ont certainement obéi aux ordres sans protester.

"Si seulement on nous avait dit de sortir plus tôt, nous aurions été plus nombreux à sauter à l'eau", où des bateaux de pêche récupéraient les passagers, estime une lycéenne sur la télévision MBC. "Mais la plupart des gens n'ont pas bougé, comme on le leur avait demandé".

Des images prises à bord par le smartphone d'un rescapé montrent une femme hurlant "l'eau arrive! l'eau arrive!".

Pour Bae Min-Hoon, directeur de l'association pour la sécurité maritime, l'évacuation a été mal gérée. "Il semble que cette première heure, si précieuse, a été gâchée lorsqu'on a demandé aux passagers de rester dans leur cabine", a-t-il noté.

- "Là-bas dans la mer froide" -

Une femme de 61 ans n'a pas obéi au message sonore, qui continuait d'être diffusé alors que l'eau entrait dans sa cabine. Elle a nagé dans les couloirs, puis est parvenue à sortir du bateau à travers une fenêtre brisée par un sauveteur.

Le capitaine, rescapé, était interrogé par les garde-côtes.

Dans le gymnase de Jindo, Park Yu-Shin, une mère, suppliait. "Ma fille est là-bas quelque part, dans la mer froide. S'il vous plait, aidez-la".

Chung Yong-Hyun, directeur de l'Institut coréen de plongée, estime "quasiment impossible" pour les passagers de bouger au sein du bateau une fois qu'il pique du nez vers le fond.

"Le plancher devient le mur et le mur le plancher. Il n'y a plus de lumière, tout est noir, il est impossible de savoir dans quelle direction aller", a-t-il expliqué au quotidien Chosun Ilbo.

Sur des images vidéo prises depuis la mer, lors du naufrage, des passagers terrifiés, en gilet de sauvetage, grimpent dans des canots de sauvetage ou se jettent à l'eau alors que le ferry glisse doucement vers le fond.

Des centaines de bateaux assurent les liaisons entre les côtes sud-coréennes et les îles chaque jour, et les accidents sont rares. Mais 300 personnes avaient trouvé la mort en octobre 1993 lorsqu'un ferry avait chaviré au large de la côte occidentale.

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