L'Espagnol Alejandro Valverde (Movistar), sacré champion du monde de cyclisme à Innsbruck, a remporté dimanche au Japon la sixième édition du Critérium de Saitama. 

Il a en effet devancé dans un sprint à deux le Britannique Geraint Thomas (Sky), lauréat du dernier Tour de France, au terme des 58,9 kilomètres de course (19 tours de 3,1 km), pour cueillir son premier bouquet avec le maillot arc-en-ciel sur les épaules.

La troisième place est revenue au coureur local Yukiya Arashiro (Bahrain-Merida), qui était encore dans les roues de Valverde et Thomas à la flamme rouge.

C'est Thomas qui a lancé l'échappée décisive à 15 km de l'arrivée.

Vincenzo Nibali (Bahrain-Merida), Matteo Trentin (Mitchelton-Scott) et Alexander Kristoff (UAE Team Emirates), avaient entre autres auparavant également tenté leur chance, mais en vain.

Thomas a lui essayé sur la fin d'éviter le sprint avec Valverde, qui ne s'est pas laissé surprendre. Revenu en trombe dans le sillage du Gallois, il ne lui a ensuite laissé aucune chance.

Valverde qui succède au Britannique Mark Cavendish au palmarès, est le sixième vainqueur de cette épreuve créée en 2013. Il y avait 53 coureurs au départ.