Axel Merckx à l'attaque

CORDOUE " N'attendez rien de moi avant Paris-Nice", avait déclaré Axel Merckx au départ de la Ruta del Sol, où il s'est pourtant montré à son avantage lundi au cours de la deuxième étape, en se glissant dans une échappée à cinq qui a tenu bon jusqu'à l'arrivée grâce à lui, même s'il n'a pas gagné. Le fils d'Eddy a en effet dû se contenter de la 3e place, derrière le Kazakh Alexander Shefer (Alessio) et l'Espagnol Antonio Colon (Colchon Relax), nouveau leader de l'épreuve. " Je pensais pourtant avoir ma chance au sprint ", a reconnu Axel Merckx, " mais il m'a manqué un peu de forces au moment de placer l'accélération décisive. Je n'en suis pas moins satisfait de ma journée, qui prouve que l'entraînement est finalement aussi important que la compétition proprement dite..."
Johan Verstrepen (Lampre Daikin), malade, n'a pas pris le départ de cette étape éprouvante, où l'Espagnol Diaz Lobato, qui a été le premier attaquant du jour, a compté jusqu'à un quart d'heure d'avance. La contre-attaque s'est dessinée à quarante bornes de la banderole dans le Puerto de Trassierre (2e cat), sous l'impulsion de Merckx,
Colon, Javier Pascual Rodriguez, Francisco Cabello et Shefer, qui l'ont vite rejoint, tout en reléguant le reste d'un peloton étiré à une minute.

Merckx passa en tête au sommet du Puerto del Lagar de la Cruz (3e cat), situé à 15 km de Cordoue, avant de largement contribuer à la réussite de l'échappée, menacée par les efforts de Telekom, et qui perdit Rodriguez en route. L'avance avait fondu jusqu'à 17 secondes à l'arrivée, où Colon détrôna pourtant Endrio Leoni, pour s'emparer du maillot de leader. L'Italien Marco Pantani, à l'instar de nombreux autres grands noms, n'a pu suivre le peloton, terminant à plus de 19 minutes de la tête.

2e étape:
1. Alexandr Shefer (Kzk/Alessio)
les 159 km en 4 h 33:13 (moyenne: 34,9 km/h)
2. Antonio Colon (Esp) même temps
3. Axel Merckx m.t.
4. Francisco Cabello (Esp) m.t.
5. Erik Zabel (All) à 0:17.
6. David Etxebarria (Esp) m.t.
7. Jo Planckaert m.t.
8. Rinaldo Nocentini (Ita) m.t.
9. Angel Edo (Esp) m.t.
10. Raphael Schweda (All) m.t.
11. Ruslan Ivanov (Rus) m.t.
12. Enrico Cassani (Ita) m.t.
13. Pablo Fernandez (Esp) m.t.
14. Jorge Ferrio (Esp) m.t.
15. Josu Silloniz (Esp) m.t.
...
17. Erik Dekker (P-B) m.t.
20. Glenn D'Hollander m.t.
25. Peter Farazijn m.t.
35. Francesco Casagrande (Ita) m.t.
38. Marc Wauters m.t.
55. Chris Peers à 9:33.
57. Angel Luis Casero (Esp) 9:33.
64. Thierry Marichal m.t.
70. Nico Mattan m.t.
77. Andreas Klöden (All) m.t.
79. Peter Van Petegem m.t.
80. Andreï Tchmil m.t.
85. Mario Aerts m.t.
94. Jurgen Van Goolen à 19:10.
100. Ludo Dierckxsens m.t.
104. Pavel Tonkov (Rus) m.t.
113. Marco Pantani (Ita) m.t.
138. Nico Eeckhout m.t.
140. Joseba Beloki (Esp) m.t.

N'a pas pris départ: Johan Verstrepen
Abandon: Luciano Pagliarini (Bré)

Classement général:
1. Antonio Colon (Esp/Colchon Relax) 8 h 37:54.
2. Francisco Cabello (Esp) m.t.
3. Alexandr Shefer (Kzk) m.t.
4. Axel Merckx m.t.
5. Erik Zabel (All) à 0:17.
6. Angel Edo (Esp) m.t.
7. David Etxebarria (Esp) m.t.
8. Josu Silloniz (Esp) m.t.
9. Jo Planckaert m.t.
10. Erik Dekker (P-B) m.t.
11. Juan Antonio Flecha (Esp) m.t.
12. Adolfo Garcia (Esp) m.t.
13. Javier Pascual Rodriguez (Esp) m.t.
14. Massimiliano Mori (Ita) m.t.
15. Jorge Ferrio (Esp) m.t.
...
30. Glenn D'Hollander m.t.
34. Peter Farazijn m.t.
39. Marc Wauters m.t.
45. Francesco Casagrande (Ita) m.t.
53. Nico Mattan à 9:33.
55. Chris Peers m.t.
68. Andreas Klöden (All) m.t.
71. Thierry Marichal m.t.
78. Angel Luis Casero (Esp) m.t.
80. Andreï Tchmil m.t.
82. Peter Van Petegem m.t.
91. Mario Aerts; m.t.
95. Steven de Jongh à 19:10.
102. Nico Eeckhout m.t.
107. Jans Koerts m.t.
116. Jurgen Van Goolen m.t.
121. Ludo Dierckxsens m.t.
126. Marco Pantani (Ita) m.t.
135. Joseba Beloki (Esp) m.t.
142. Pavel Tonkov (Rus) m.t.