La fresque de 14 mètres de haut et de 8 mètres de large, la plus grande de la province de Santa Fe (centre-est), trône désormais sur le mur d'un immeuble de La Bajada, le quartier où la star a vécu dans son enfance et en face de l'école où il a fait ses études primaires.

"Nous avons pensé à Leo et à l'admiration que nous lui portons et nous nous sommes dit qu'il n'y a rien d'aussi grand pour lui à Rosario, et nous avons estimé que les cadeaux devaient être offerts lorsque nous sommes sur place et livrés chez lui", a déclaré à l'AFP Marlen Zuriaga, l'une des muralistes.

La fresque représente un Messi barbu, sans maillot du Barça ou de l'Argentine. Au centre se trouve une autre image plus petite de lui-même en tant que jeune garçon avec un ballon à ses pieds.

Il a aussi deux chaussures dont les lacets sont accrochés de part et d'autre de son cou, une noire, abimée, boueuse, et une dorée, en référence au soulier d'or, cette distinction récompensant le meilleur buteur européen sur une saison que la star a gagnée six fois.

Les créateurs de l'oeuvre sont les plasticiens Fernando Lerena et Maxi Ledesma, du groupe Sismo, de Mar del Plata (sud) et Marlen Zuriaga et Lisandro Urteaga, du groupe Imagina de Santa Fe.

- "Racines intactes" -

"En plus d'être l'une des plus grandes figures du football mondial, la plus grande pour nous, c'est une figure de l'humilité, du quartier, il garde ses racines intactes", a expliqué Lerena à l'AFP.

L'artiste a souligné que malgré les années où la "Pulga" a résidé à Barcelone, "elle s'est mariée à Rosario, elle vient toujours passer les vacances en Argentine, elle est avec ses amis": "Il a gardé cela intact et c'est ce que nous voulions représenter: comme une idole qui ne perd pas l'essence".

Le projet a été soutenu par la municipalité de Rosario, située à 310 km au nord de Buenos Aires. "Rosario, votre ville. Celui qui te soutient même le jour où tu as été libéré du Barça", a tweeté jeudi le département de la culture de Rosario en célébrant les muralistes qui ont donné "la touche finale à la fresque en hommage à Leo Messi".

L'idole argentine, libre de tout contrat depuis jeudi, dispute actuellement la Copa America avec l'Albiceleste, qui affronte samedi l'Équateur en quart de finale de la compétition continentale.

Messi est devenu dans cette Copa America le joueur argentin qui a le plus souvent porté le maillot albiceleste, avec 148 sélections, dépassant ainsi son ami Javier Mascherano.