L’expédition polaire des deux aventuriers belges de Nanok Expedition

Plus d’un mois dans un désert blanc, des températures extrêmes et un défi psychologique. Les deux aventuriers du projet Nanok Expedition, Gilles Denis et Nathan Goffart, nous emmènent avec eux dans leur traversée de la calotte glacière du Groenland.

Alexandre Buslain

« Là-haut, on vit des moments assez magiques, assez uniques. Le soleil qui se couche très tard le soir, le vent comme ça à la surface de la neige et toute la surface de la glace qui est illuminée de rouge orange. Et on est seul au monde. » développe Gilles.

Un cadre irréel, un environnement hostile et une expédition périlleuse. Le projet Nanok expédition commençait par une traversée polaire sur l’inlandsis groenlandais. Des milliers de kilomètres de glace, une météo changeante et deux pulkas à trainer. Gilles Denis et Nathan Goffart reviennent avec nous sur cette expérience hors du commun.

L’expédition polaire des deux aventuriers belges de Nanok Expedition
©David S. Prudhomme

« A 360 degrés tu vois du blanc à perte de vue. Pendant les 36 jours de traversée, tu ne vois que ça et les seuls trucs qui changent, c'est la météo et ça se dégrade. Et donc, c'est en allant moins bien. Et du coup une traversée polaire, en plus d'être physique bien sûr, c'est surtout pour moi mentalement dur, parce que c'est psychologiquement et moralement dur. Vu que tu vois toujours la même chose, tu fais toujours la même chose, c'est marcher. Si tu ne marches pas, tu mets ta tente, tu fais fondre de l'eau et puis tu dors. Et c'est tout. » développe Nathan.

L’expédition polaire des deux aventuriers belges de Nanok Expedition
©David S. Prudhomme

Des moments uniques

« Le plus incroyable, ce sont les couleurs qui sont vraiment extrêmes sur ce morceau de glace. Donc ça, c'est très rare de voir. Quand il fait super beau, on a des couchers de soleil à couper le souffle. Il faut vraiment faire un expé polaire pour voir ça. » explique Nathan.

« Nathan m'a sorti deux petites cartes, une jolie attention qu'il avait eue avec mes frères et deux photos avec mes deux frères qui m'avaient écrit des petits mots qui m'ont beaucoup touché, donc à la fois l'intention de Nathan et puis les mots de mes frères qui dans ce moment-là, m'ont bien accompagné. Et donc ça, c'était un beau moment. » développe Gilles.

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©David S. Prudhomme

Nanok Expedition ?

Pour ceux qui n’ont pas encore entendu parler de ce projet atypique, Nanok Expedition est un exploit sportif doublé d’une mission scientifique ambitieuse qui s’est déroulé au Groenland entre avril et septembre 2022. Pendant 6 mois, les deux Bruxellois - Gilles Denis et Nathan Goffart - ont exploré les étendues sauvages du Groenland afin d’y réaliser une première mondiale : un triathlon atypique et unique en son genre combinant successivement une traversée polaire de la calotte glaciaire, une expédition en kayak de mer parmi les glaces de l’Est et les fjords du Sud, et l’ouverture d’un big wall (Escalade d’une grande paroi rocheuse via un nouvel itinéraire) !

  • 450 km en ski-pulka le long du Cercle Polaire Arctique ;
  • Plus de 400 km en kayak de mer, face aux fronts glaciaires et parmi la banquise ;
  • 600 m d'escalade de paroi verticale vierge en terrain d'aventure ;
  • Pendant 6 mois, pour le sport et la science climatique.
L’expédition polaire des deux aventuriers belges de Nanok Expedition
©Sioux productions

L’Aventure au service de la Science

Pour l'Observatoire Royal de Belgique (ORB), Gilles et Nathan ont réalisé des mesures topographiques que les chercheurs comparent en ce moment même aux données satellites afin de calibrer plus précisément les modèles d'élévation de la calotte glaciaire. Ils sont revenus avec pas moins de 20 jours complets de données tout au long leur traversée polaire, malgré les gros challenges techniques et technologiques imposés par les rudes conditions Arctiques.

Pour l'Université Libre de Bruxelles (ULB), les deux aventuriers ont récolté 16 échantillons de neige (i.e. 16 x 2 litres, soit pas loin de 16kg de neige à tirer en plus de leur 100kg d'équipement) pour étudier l'impact du dépôt de poussières à la surface de la calotte glaciaire sur la croissance d'algues microscopiques qui noircissent sa surface et entraîne sa fonte accélérée. Ils ont également prélevé, durant la partie en kayak de mer, 10 échantillons de d'eau de mer filtrée pour évaluer l'impact des microplastiques sur l'eau du littoral groenlandais.

Pour l'Université de Liège (ULiège) et le Geological Survey of Denmark and Greenland (GEUS) au Danemark, ils ont étudié l'accumulation neigeuse annuelle le long du Cercle Polaire Arctique en mesurant les densités et profondeurs de celle-ci dans 10 fosses à neige creusées à la main. Ceci permettra aux scientifiques de valider les résultats tirés des modèles climatiques existants, et contribuera à mieux comprendre l'équilibre des masses de glace au Groenland.

L’expédition polaire des deux aventuriers belges de Nanok Expedition
©Nanok Expedition

Pour l'Université Catholique de Louvain (UCL) enfin, Gilles et Nathan ont récolté depuis leurs kayaks de mer 26 échantillons d'eau filtrée au sein de 3 fjords soigneusement sélectionnés avec les scientifiques. L'étude de leur composition permettra de détecter et comprendre les signes précurseurs de fonte du pergélisol (i.e. épaisseur de sol gelée en permanence) suite à leur récente exposition aux éléments moyennant le retrait des glaciers, de même que l'impact de cette fonte sur la biochimie des fjords.

Vous l’aurez compris : ici, l’aventure est mise au service de la science, et vise ainsi à renouer avec le caractère foncièrement exploratoire de la recherche scientifique, quelque peu oublié sans doute au contact des technologies modernes (images et mesures par satellites, etc.). C’est d’ailleurs la question à laquelle leur documentaire, réalisé par Sioux Productions pour la RTBF, tente de répondre : “Qu’est-ce qu’être explorateur en 2022, quand il n’y a plus de terres à découvrir mais une planète à préserver ?”.

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©Nanok Expedition

Le passionné du Grand Nord : Gilles Denis

« Je m'appelle Gilles Denis, je suis un Bruxellois de 32 ans avec une passion sans limites pour l'Arctique, les grands espaces sauvages et l'aventure sous toutes ses formes. À l'université j'ai étudié la physique, avec une spécialité en Physique de la Terre et du Climat. J'ai toujours voulu avoir un impact positif sur le monde, et après un doctorat écourté sur le thème de la glace de mer, je me suis juré de persévérer et de trouver un moyen d'explorer à ma propre façon les pôles, tout en y apportant ma touche personnelle d'utilité publique.

Quand j’ai imaginé Nanok Expédition en 2016, la toute première fois que j’ai posé les pieds au Groenland, j’étais loin du compte mais à force de persévérance, d’années de préparation et avec l’aide d’un compagnon hors-pair, nous l’avons fait ! Nanok combine tout ce dans quoi je me suis spécialisé en un seul et ambitieux projet d’expédition. Il est aussi la preuve que les aventuriers sont les ambassadeurs naturels de la science de terrain, et qu’en mettant “l’aventure au service de la science” nous pouvons faire de la science plus écologique, plus économique, avec une logistique moins lourde, tout en donnant la parole aux scientifiques via une plateforme qui permet plus facilement d’atteindre le grand publique ! Et cela me semble aujourd’hui d’une importance capitale.

Bref, ce n'est que le début ! Aujourd'hui, je jongle entre mon travail de guide de voyages et d'expéditions (au Groenland, Islande et Scandinavie depuis 2016), et mes grands rêves d'aventure, que je souhaite mettre davantage au service de la recherche environnementale et climatique. Avis aux amoureux des grands espaces : je risque de bientôt rechercher des volontaires pour m'y accompagner… » développe Gilles Denis, fondateur et aventurier de Nanok Expedition.

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©Sylvain Crasset

L’accro au sport : Nathan Goffart

« Moi c'est Nathan, un homme de 31 ans accro au sport et à l'aventure. Fan d'escalade, de football et de sports en pleine nature, je passe la plupart de mon temps à m'entraîner, m'améliorer et à performer dans ces disciplines. En plus du sport, j'adore les grands espaces verts, hostiles et sauvages, j'aime voyager et découvrir de nouvelles choses que cette terre et ces gens ont à offrir. Gérant d'une société de compléments alimentaires naturels (Lepivits), la santé et l'alimentation font aussi partie intégrante de ma vie. Mais cette expédition m'a permis d'ouvrir les yeux et d'entreprendre une nouvelle carrière professionnelle. L'idée de partager mon savoir-faire de la montagne aux autres est quelque chose qui a toujours suscité un grand intérêt chez moi et qui va en lien avec mes passions, mon énergie débordante et le partage/transmission de ce qui me tient à cœur (pour les plus grand mais aussi les enfants/adolescents avec qui le courant passe très bien). De plus, avec toutes ces formations pour devenir Guide de haute montagne, j'aurais encore plus d'aptitude pour continuer à faire des expéditions dans les 4 coins de la planète mais, peut-être, avec une approche plus alpine et aventureuse encore :). Vous l'aurez compris, je ne vais pas m'arrêter de si tôt d'explorer les sommets, montagnes, arêtes, mur de glace, mur de granite,... que notre belle planète a à nous offrir ! Et qui sait, peut-être les partager avec vous. » déclare Nathan Goffart, aventurier de Nanok Expedition.

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©Sylvain Crasset

Un projet aux multiples soutiens

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©Nanok Expedition

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