Après des mois de protestations continues contre le racisme après la mort de George Floyd le 25 mai lors de son interpellation, le sport le plus populaire des États-Unis a vu un regain d'activisme chez ses acteurs, dans le sillage d'autres sportifs comme les basketteurs NBA à la pointe de ce combat.

L'entraîneur-chef d'Indianapolis, Frank Reich, s'est agenouillé tandis que ses joueurs lui ont tenu les bras pendant l'hymne avant leur match contre les Jaguars à Jacksonville. "Nous ne resterons pas silencieux, nous ne serons pas neutres, nous ne serons pas passifs", ont justifié les Colts sur Twitter.

"Notre intention est d'attirer l'attention sur la question du racisme systémique et de l'injustice qui en découle", ont-ils ajouté. "Nous ne protestons pas contre le drapeau, l'hymne ou les hommes et femmes qui portent l'uniforme. Cette action vise à souligner que la présence, le pouvoir et l'oppression du racisme restent incompatibles avec l'unité et les libertés qui déterminent ce qu'est être Américain."

À Atlanta, les membres des Seattle Seahawks et des Falcons sur le terrain se sont aussi tous agenouillés, immédiatement après le coup d'envoi de leur match. Les joueurs et les entraîneurs des Seahawks portaient des t-shirts portant le slogan "Nous voulons la justice" pendant leur échauffement.

À Baltimore, le quarterback Lamar Jackson et une majorité de ses coéquipiers ont posé genou à terre ou se sont assis pendant l'hymne.

L'agenouillement avait été adopté par l'ancien quarterback de San Francisco Colin Kaepernick en 2016, pour protester contre les violences policières faites aux Noirs. Ce qui lui avait valu quelques mois plus tard les insultes de Donald Trump, et lui avait coûté in fine sa carrière.

Sur les 18 équipes impliquées dans les neuf matches au programme dominical, six - Green Bay, Miami, Jacksonville, Buffalo, Philadelphie et les Jets de New York - ont elles choisi de rester dans leurs vestiaires, pendant qu'était entonné le "Star-Spangled Banner".

Ils sont aussi restés à l'intérieur pour "Lift Ev'ry Voice and Sing", une chanson considérée comme "l'hymne national noir", que la NFL a souhaité faire jouer avant tous les matches du jour