François Mathy Jr explique pourquoi les cavaliers aiment tellement le Jumping de Liège, qui a lieu du 28 octobre au 3 novembre.

C’est une tradition depuis 25 ans : chaque année, alors que les chevaux de bois de la foire effectuent leurs derniers tours de manège, de superbes étalons et juments bien vivants enchantent le public du Jumping International de la province de Liège aux Halles des Foires.

Ce sera encore le cas du 28 octobre au 3 novembre prochains, avec pas moins de 15 cavaliers du top 100 mondial mais aussi, et peut-être même surtout, une ambiance à nulle autre pareille. C’est ce qui explique que plusieurs stars préfèrent venir à Liège que participer au Jumping de Lyon, pourtant mieux doté.

"Quoi qu’il se soit passé dans la saison, Liège reste un rendez-vous incontournable, dit Grégory Wathelet, vainqueur à deux reprises. On peut acheter beaucoup de choses dans le monde du sport, mais pas le soutien du public. J’ai vraiment l’impression de sauter à domicile."

François Mathy Jr abonde dans le même sens. "Ici, on est chez nous, on peut inviter les amis qui, généralement, n’ont pas d’autre choix que de nous suivre en livestream. C’est une motivation supplémentaire mais je peux vous dire que nous ne sommes pas les seuls à ressentir cette chaleur. Tous les cavaliers étrangers vous le diront : ça commence par l’accueil. À Liège, on est beaucoup mieux reçus qu’ailleurs. En fait, je compare toujours l’ambiance du Jumping de Liège à celle du Standard : c’est un chaudron. Il n’y a que Grégory (NdlR : Wathelet) qui n’a pas compris cela : il préfère toujours d’autres couleurs."

S’il s’impose cette année, Wathelet deviendra le premier à remporter trois fois le Grand Prix. Mais ce n’est pas pour ça qu’il se considère comme favori. "Entre ma première et ma deuxième victoire, j’ai mis 14 ans, rappelle-t-il. Mais je serai à nouveau présent avec Evados."

On est en tout cas bien loin de l’époque où les organisateurs grattaient pour avoir quelques journalistes à leur conférence de presse. Cette année, la RTBF (Auvio) et RTC vont même devoir se partager la retransmission. Quant à Grégory Wathelet, il fait partie des nommés pour les Trophées du Sport que la province de Liège remettra le 16 novembre prochain. "Il est temps que le sport équestre soit reconnu à sa juste valeur", dit-il.



Le programme des épreuves principales

> Mardi 29 octobre

16 h 30 : Démonstration de voltige équestre

17 h 05 : Finale du Trophée des Manèges

> Mercredi 30 octobre

20 h 15 : Concours complet

> Jeudi 31 octobre

20 h 30 : CSI 4 étoiles Barême A

> Vendredi 1er novembre

20 h 40 : CSI 4 étoiles - Barême C

22 h 30 : Indoor attelage 4 chevaux

> Samedi 2 novembre

19 h 30 : CSI 4 étoiles - Barême A au chrono

22 h 05 : Indoor attelage 4 chevaux

> Dimanche 3 novembre

15 h : Grand Prix de la Province de Liège